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Cuando pensamos en villancicos navideños tradicionales como Away In a Manger o It Came Upon a Midnight Clear, generalmente asumimos que estos estándares religiosos se han transmitido a través de los siglos. Como ocurre con tantas suposiciones sobre la historia, estaban equivocadas.

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La mayor parte de lo que el mundo de habla inglesa considera música navideña tradicional tiene menos de 200 años. Algunos de los estándares cristianos, como ¿Escuchas lo que yo escucho? de 1962, incluso se escribieron después de que comenzara la era del rock.

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Entonces, ¿cuál fue la primera canción de Navidad? Aunque esa pregunta no es tan difícil de responder como ¿cuál fue la primera canción de la historia?, la única respuesta real es que no hay forma de probar definitivamente cuál fue la primera canción de Navidad.

Sin embargo, podemos afirmar con certeza que la música de temática navideña se produce desde el siglo IV, aunque no formó parte de la mayoría de los servicios religiosos hasta mucho más tarde.

Hasta San Francisco de Asís en el siglo XII, la música navideña no se usaba típicamente en los servicios religiosos. E incluso después de eso, la presencia de la música navideña en la iglesia no fue continua. A lo largo de los siglos, algunos sintieron que la música navideña era inapropiada para lo que se suponía que era una festividad solemne, por lo que los villancicos se cantaban más en las calles que en las iglesias (Oliver Cromwell incluso prohibió los villancicos en el Reino Unido durante su reinado del siglo XVII).

De todos modos, las canciones navideñas más antiguas que conocemos son religiosas. San Hilario de Poitiers compuso el villancico latino Jesus refulsit omnium (Jesús lo ilumina todo) en el siglo IV, presumiblemente después de la primera celebración navideña registrada (336 d. C.). También en el siglo IV, el poeta cristiano romano Prudencio compuso Corde natus ex Parentis. Estos, sin embargo, son más himnos que villancicos.

La versión francesa de The Friendly Beasts (escrito sobre los animales que rodean a Cristo en la natividad) se remonta al siglo XII, lo que lo convierte en un fuerte contendiente para el villancico más antiguo que la gente todavía canta regularmente en la actualidad. Otro clásico francés, Entre le buf et lne gris (inglés: Between the Ox and the Grey Ass), es ubicado por eruditos desde el siglo XIII. El villancico alemán/latino In Dulci Jubilo (más tarde utilizado por Johann Sebastian Bach) también se remonta a la Edad Media.

En cuanto a los villancicos originalmente compuestos en inglés, la historia es más reciente, pero igualmente incierta. Si bien los eruditos han rastreado a Adam lay ybounden hasta el siglo XV, la canción que trata principalmente sobre Adam del Génesis apenas se parece a un villancico navideño en términos de contenido lírico (y la música original se ha perdido). Otros villancicos ingleses del siglo XV This Endris Night y Sir Christmas tienen más espíritu navideño, pero en su mayoría se olvidan.

Sin embargo, avanzamos rápidamente hasta el siglo XVI y tenemos una canción con reconocimiento de nombre familiar: God Rest Ye Merry, Gentlemen. Si bien la letra estándar proviene del siglo XIX, las variaciones de la canción se remontan al menos a la década de 1650. Un siglo después, en 1739, tenemos la primera versión publicada de ¡Escucha! Los Ángeles Heraldos Cantan. En la década de 1800, varios de los villancicos que conocemos y cantamos hoy en día comienzan a surgir.

En resumen, el título Worlds Oldest Christmas Carol realmente no tiene una respuesta fácil lista para las trivias de las fiestas navideñas. Como gran parte de la historia de la música anterior a la prensa de Guttenberg, la gran mayoría se ha perdido. Entonces, por lo que sabemos, los juglares ambulantes cantaban canciones en la línea de All I Want For Christmas Is You en la Edad Media.

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